Octobot, el primer robot blando totalmente autónomo

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CIENCIA UANL / AÑO 19, No. 81, SEPTIEMBRE-OCTUBRE 2016

¿A quién no le gustan las peleas de robots, en las que las piezas de estos mecanismos salen volando por todos lados?, ¿o quién no ha visto el baile de robot, o bien, ha imitado el movimiento de éstos? Por lo general, al hablar de robots nos imaginamos máquinas rígidas, con movimientos muy mecanizados, pues presentan dificultad para doblar cada una de sus partes. La rigidez de estas máquinas se debe primordialmente a sus componentes estructurales y de alimentación energética. Al respecto, un equipo de investigadores, liderado por la Universidad de Harvard (EUA), ha creado Octobot, un robot blando con forma de pulpo y totalmente autónomo. Ryan Truby, científico delWyss Institute for Biologically Inspired Engineering de Harvard,explica que muchos grupos de investigación de todo el mundo están interesados en la creación de robots hechos de materiales blandos, pero estos sistemas requieren fuentes de energía y electrónica convencionales que dificultan su desarrollo y sus posibles aplicaciones.

El equipo de Truby resolvió el reto al combinar combustible peróxido de hidrógeno y un circuito lógico de microfluidos, con lo cual logró hacer un robot blando y autónomo sin necesidad de recurrir a las fuentes de energía ni a los sistemas electrónicos típicos. Así, para fabricar a Octobot utilizaron una mezcla de litografía blanda, piezas de fundición y una nueva técnica de impresión 3D embebida llamada EMB3D.

Aunque Octobot sólo tiene una autonomía de 10 minutos, se plantea que el diseño permitirá en el futuro, que estos robots funcionen con duraciones mucho más amplias. Respecto a las aplicaciones, Truby destaca que este tipo de robots blandos son más seguros y adecuados en aplicaciones que incluyan una interfaz entre máquinas y humanos. Podrán ser usados en biomedicina y en tecnología wearable, es decir, aparatos y dispositivos electrónicos que se incorporan en alguna parte de nuestro cuerpo interactuando continuamente con el usuario y con otros dispositivos con la finalidad de realizar alguna función específica.

Fuente: Wehner, M., et al. (2016). An integrated design and fabrication strategy for entirely soft, autonomous robots. Nature, 24 agosto 2016.